유럽연합의 슈퍼컴퓨터 유치 계획이 서서히 외양을 갖추고 있다. 미국 솔트레이크시티에서 개최된 ‘슈퍼컴퓨팅 컨퍼런스(SC) 2012’에 참석한 유럽연합이 미국 슈퍼컴퓨팅 기술에 도전장을 내밀었다. 유럽연합의 슈퍼컴퓨터 계획은 미국의 고성능 슈퍼컴퓨터 경쟁과 사뭇 다른 관점에서 진행되고 있다는 점이 눈길을 끈다.

해외 IT 전문 매체 컴퓨터월드는 미국 현지시각으로 11월15일, 유럽연합이 영국 프로세서 디자인업체 ARM의 저전력 프로세서를 이용해 슈퍼컴퓨터를 제작 중이라고 전했다. 삼성전자의 ‘엑시노스5’ 모바일 프로세서가 쓰일 예정이다.

ARM 디자인에 기반한 프로세서는 흔히 스마트폰이나 태블릿 PC에 탑재되는 저전력 프로세서로 잘 알려져 있다. 슈퍼컴퓨터를 제작할 때는 일반적으로 인텔이나 AMD의 고성능 프로세서를 쓰는 것이 일반적이다. ARM 기반 칩으로 어떻게 슈퍼컴퓨터를 꾸미겠다는 걸까.

스페인의 바르셀로나 슈퍼컴퓨팅센터가 우선 첫 번째 발자국을 찍을 것으로 보인다. 바르셀로나 슈퍼컴퓨팅센터는 현재 ARM 코어에 기반을 둔 모바일 프로세서로 슈퍼컴퓨터를 만들고 있다. 이름 하여 ‘몽블랑’ 프로젝트다.

엑시노스5 듀얼코어는 삼성전자의 최신 구글 ‘크롬북’에 쓰인 프로세서다. 몽블랑 프로젝트에도 이것과 똑같은 모바일 프로세서가 담긴다. 몽블랑 프로젝트의 목표는 비교적 소박하다. 첫 번째 목표는 우선 2013년 연말 발표될 예정인 전세계 슈퍼컴퓨터 성능 순위 ‘톱500’에 ARM 기반 프로세서로 꾸민 슈퍼컴퓨터의 이름을 올리는 일이다. 500위권 진입이 목표라는 뜻이지만, 일반적으로 비교적 성능이 낮은 것으로 평가되고 있는 ARM 기반 프로세서가 슈퍼컴퓨터 시장의 문을 두드린다는 데 의미가 크다.

알렉스 라미레즈 몽블랑 프로젝트 책임연구원은 “몽블랑 프로젝트를 통해 우리가 입증하고자 하는 것은 일반적으로 많이 쓰이는 프로세서를 쓰지 않고도 HPC(High Performance Computer)를 제작할 수 있다는 것”이라고 밝히기도 했다.

유럽연합의 몽블랑 프로젝트와 같이 ARM 기반 프로세서를 이용해 슈퍼컴퓨터를 꾸밀 때 어떤 이점을 얻을 수 있을까. ARM 기반 프로세서의 가장 큰 장점이 슈퍼컴퓨터에서도 그대로 적용된다. 저전력으로 시스템을 꾸밀 수 있다는 점이다. 몽블랑 프로젝트의 연구원들은 ARM 디자인에 기반을 둔 모바일 프로세서를 이용해 오는 2017년까지 10메가와트(MW) 수준의 전력만 소비하면서도 200페타플롭스(1페타플롭스는 1초에 1천조번 연산)급 성능을 내는 슈퍼컴퓨터를 만들 수 있을 것으로 기대하고 있다. 삼성전자 엑시노스5를 이용한 몽블랑 프로젝트가 그 출발점인 셈이다.

현재 고성능 컴퓨터의 연구 방향이 점차 저전력으로 움직이고 있다는 점에서도 몽블랑 프로젝트에 기대감을 갖게 한다. 몽블랑 프로젝트의 다음 목표는 20MW 미만의 전력을 쓰면서도 1페타플롭스의 1천배 성능인 엑사스케일 시스템을 ARM 기반 프로세서로 꾸리는 일이다.

현재 ARM 코어에 기반한 많은 모바일 프로세서는 그래픽처리장치(GPU)를 포함한 32비트 칩으로 설계되고 있다. 삼성전자 엑시노스5 듀얼코어 프로세서뿐만 아니라 엔비디아의 테그라3 프로세서도 마찬가지다. 하지만 ARM은 지난 10월, 64비트 기반 ‘코어텍스-A50’ 시리즈를 소개한 바 있다. 성능이 개선될 가능성이 아직도 많이 남아있다는 뜻이다.

알렉스 리미레즈 책임연구원은 이 같은 도전을 혁명이라고 표현했다. 현재 전세계 슈퍼컴퓨터 시장 절반 이상은 미국이 차지하고 있다. 슈퍼컴퓨터 시장에서 미국식 성능 경쟁이 진화(Evolutionary)라면, 유럽식 저전력 슈퍼컴퓨터는 혁명(Revolutionary)이라는 얘기다.

알렉스 라미레즈 책임연구원은 “인텔과 IBM과 같은 거대 IT 업체가 진화적인 관점에서 슈퍼컴퓨터에 접근하고 있다면, 몽블랑 프로젝트는 혁명적인 관점에서 전혀 다른 방법으로 접근하고 있다”라고 밝혔다.

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