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나사, 안드로이드폰 실은 인공위성 쏜다

2012.08.27

미항공우주국(NASA)이 화성 탐사선 ‘큐리오시티’를 성공적으로 화상에 착륙시킨 데 이어 스마트폰을 이용한 우주 개발 계획을 준비 중이다. 나사는 이르면 2012년 말께, 우주에 HTC 스마트폰 ‘넥서스원’을 탑재한 인공위성을 쏘아 올릴 계획이다. 나사의 스마트폰 인공위성은 지구 위성 궤도를 돌며, 지구와 통신하거나 우주 사진을 찍어 지구로 전송하는 임무를 맡았다. 나사의 스마트폰 우주 개발 계획 이름은 ‘폰샛(PhoneSat)’이다.

폰샛 프로젝트는 나사 ‘스몰 스페이스 테크놀로지 프로그램’의 일환이다. 스몰 스페이스 테크놀로지 프로그램은 가전제품을 인공위성에 탑재해 제대로 동작하는지 실험하는 나사의 연구분야다. 쉽게 구할 수 있는 값싼 가전제품을 인공위성을 만드는 데 투입하는 계획이다. 인공위성에 탑재할 적절한 가전제품을 찾으면, 앞으로 우주개발 프로젝트 비용을 획기적으로 낮출 수 있기 때문이다. 현재로선 스마트폰이 가장 적절한 대한으로 보인다.

폰샛 인공위성의 겉모습은 평범하다. 가로·세로·높이가 각각 10cm에 불과한 정육면체다. 머그컵 크기와 비슷하다. 나사는 현재 1.0과 2.0으로 나눈 두 가지 버전의 폰샛 인공위성을 준비 중인데, 각각 임무가 다르다. 우선 폰샛1.0은 넥서스원 스마트폰이 우주공간에서 얼마나 오랫동안 살아남아 제 역할을 할지 알아보는 것이 주요 목적이다. 시스템이 얼마나 안정적으로 작동할지, 혹은 사진 데이터를 전송할 수 있는지 등이다. 폰샛1.0에는 넥서스원 스마트폰 외에 외장 배터리와 외부 무선신호 장비가 탑재된다. 필요할 경우 넥서스원 스마트폰을 재부팅 하는 역할을 하는 감시 시스템도 별도로 들어간다.

폰샛2.0은 넥서스원보다 향상된 성능을 가진 삼성전자 ‘넥서스S’ 스마트폰을 탑재하게 된다. 폰샛2.0에는 양방향으로 통신을 주고받을 수 있는 외장 라디오 신호와 태양열 전지판, GPS 수신기 등이 탑재될 예정이다. 지상에서 직접 스마트폰을 조작하겠다는 얘기다. 나사는 태양열 전지판을 이용해 넥서스S 스마트폰이 우주에서 더 오래 일 할 수 있을 것으로 기대하고 있다. 지구 자기장과 공명하는 인공위성 자세제어 시스템도 탑재된다고 하니 폰샛1.0보다 정교한 역할을 수행할 수 있을 것으로 기대된다.

나사 대변인은 2개의 폰샛1.0과 1개의 폰샛2.0 인공위성을 ‘안타레스’호에 탑재할 예정이라고 밝혔다. 안타레스호는 미국 우주개발 업체 오비탈 사이언스 코퍼레이션의 첫 번째 로켓이다. 오는 2012년 우주비행을 예약해놓은 상태다.

나사는 폰샛 프로젝트를 위한 사전 실험도 마쳤다. 지난 2010년 나사는 2대의 넥서스원 스마트폰을 로켓에 실어 우주로 보냈다. 로켓이 뿜어내는 가속도와 높은 고도, 우주의 환경 등이 스마트폰에 어떤 영향을 주는지 실험하는 것이 목적이었다. 당시 실험에서 로켓 1대는 파괴됐지만, 나머지 1대는 멀쩡히 살아 돌아왔다. 안드로이드 스마트폰을 이용한 인공위성 프로젝트가 실현 가능함을 입증한 실험이었다.

로켓에 탑재돼 지구 밖으로 쏘아올린 스마트폰이 무사히 작동한다는 사실은 나사의 우주개발 계획에 큰 영향을 끼쳤다. 개발 주기가 짧고, 돈이 적게 드는 인공위성 프로젝트를 진행할 수 있기 때문이다. 실제로 폰샛 프로젝트에 쓸 위성 하나를 만드는 데 불과 3500달러밖에 들지 않는다.

나사 엔지니어가 특별히 스마트폰의 하드웨어나 소프트웨어를 수정하지 않아도 된다. 스마트폰엔 고화질 카메라도 달려 있고, 메모리와 저장공간도 있다. 이동통신 기술과 블루투스 등 통신 기능까지 겸비했으니 인공위성 탑재채로 안성맞춤인 셈이다.

나사는 폰샛 프로젝트를 단발성 이벤트로 끝내지 않을 생각이다. 폰샛 프로젝트가 앞으로 우주 개발 계획 비용을 낮추는 데 도움이 될 것으로 믿고 있다. 나사는 안드로이드 시스템을 이용한 달 탐사 계획과 저비용 궤도위성 개발 계획, 차세대 우주 비행 시스템 등을 개발할 계획이다.

나사는 직접 폰샛 프로젝트 트위터 계정도 운영하고 있다. 넥서스원과 넥서스S 스마트폰이 어떻게 우주에 가게 될지, 우주에서 어떤 일을 할지 직접 확인할 수 있다.

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