[IT열쇳말] 가상화폐공개(ICO)

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flickr, Antonio, CC BY

ICO(Initial Coin Offerings)는 가상화폐공개를 뜻하는 말이다. 기업 설립 후 가상화폐를 활용해 기업에 필요한 자금을 조달하는 형태다. 비트코인 등이 주목받으면서 새로운 자금 조달 방식으로 주목받고 있는 개념이다.

페이스북 IPO(사진=페이스북)

기업은 어떻게 자금을 조달하는가

일반적인 초기 기업의 자금 조달 형식은 크게 두 가지로 이해할 수 있다. 첫번째는 투자다. 회사의 가치를 계산하고, 이 가치에 기반해서 지분과 투자금을 교환하는 형식을 말한다. 완전 초기 단계의 기업에 투자하는 것을 ‘시드투자’라고 부르며, 이후 성장에 따라 A-B-C…로 라운드가 늘어나면서 추가적인 투자금을 유치한다.

두번째는 잘 알려진 기업공개(IPO)다. 어느 정도 규모의 이상으로 성장한 회사가 기업 설립 후 불특정 다수의 외부투자자에게 주식을 공개하고 자본금을 조달하는 행위를 말한다.

최근 논란이 된 ICO는 IPO와 유사하지만 가상화폐를 사용한다는 게 차이점이다. 통장 대신 ‘코인 지갑’에 꽂히는 셈이다. ICO 형식은 다양하다. 가상화폐를 받고 수익을 배분하거나 권리 배당을 부여하는 방식인 ‘증권형’도 있고, 플랫폼에서 신규 가상화폐를 발행하는 ‘코인형’ 등이 있다. 투자금을 받고 자기들이 발행하는 가상화폐를 넘겨주는 형식을 취한다. 기업은 이런 방식으로 확보한 가상화폐를 현금화해서 투자금으로 사용할 수 있다.

flickr, BTC Keychain, CC BY

‘코인’은 어떻게 돈이 될까

가상화폐가 어떻게 가치를 가치는 지 이해하려면 블록체인에 대한 기본적인 이해가 필요하다. 블록체인을 이해하기 위한 가장 기본적인 개념은 ‘이중 지불 금지’다.

jpg 파일로 된 만 원 이미지 파일이 있다고 가정하고, 이것을 ‘가상화폐’라고 보자. A는 가상화폐를 보내고, B가 가지고 있는 음원 파일을 구매한다. 그런데 A는 이 가상화폐를 C에게 또 보내고 C가 가지고 있는 비디오 파일을 구매해 버릴 수도 있다. C가 A-B의 거래를 모르기 때문에 이런 거래가 벌어질 수 있다. 이런 식으로 거래가 이뤄지면 시장에서 거래를 위한 기본적인 신뢰가 형성될 수 없고, jpg 파일은 실질적인 가치를 가질 수 없다.

화폐도 따지고 보면 한낱 종이다. 현실 세계에서는 종이에 가치를 부여하는 역할을 은행이 한다. 한국은행에서 찍힌 화폐를 가지고 있다. 중앙에서 이 거래를 컨트롤 하는 기관이 있고, 이 기관의 신뢰를 담보로 거래가 작동한다. 꼭 화폐가 아니라 상품권 같은 것도 비슷한 개념으로 가치를 가질 수 있다. 핵심은 거래에서의 신뢰를 담보해줄 만한 규모를 갖춘 플레이어의 존재다.

하지만 A, B, C가 이 거래를 기록하는 공동의 장부를 볼 수 있다고 생각해보자. 그럼 C는 A와 B의 거래를 확인할 수 있고, 해당 jpg 파일(가상화폐)은 두 번 사용될 수 없다. 많은 사람이 장부를 가지고 있기 때문에 안전할뿐더러 이중 지불의 문제도 해결된다. 중앙에서 신뢰를 담보하는 기관이 없어도, 탈중앙화된 개인들이 믿고 거래할 환경이 만들어진다. 이게 블록체인 기술의 기본적인 원리이며, 지금은 투기 상품으로만 여겨지는 ‘코인’이 시장에서 가치를 가질 수 있는 근간이다.

블록체인은 현재 중심을 축으로 다양한 사용자를 연결하는 플랫폼 비즈니스의 근간을 흔들 수 있다. 블록체인이 대표적인 미래기술로 꼽히는 이유다. 하지만 현재 시점에서는 코인을 중심으로 하는 ICO에는 아직 여러 물음표가 찍힌 상황이다.

flickr, Jobs For Felons Hub, CC BY

ICO 규제 찬성론

정부는 9월29일 증권 발행 형식을 포함한 모든 형태의 ICO 금지를 결정했다. 지난 9월1일 증권발행 형식의 ICO를 금지한 데 이어, 플랫폼에서 신규 가상통화를 발행하는 ‘코인형’ 등 기술 용어 등에 관계없이 다양한 형태의 ICO를 전면 금지했다. ICO를 앞에서 투자를 유도하는 유사수신 등 사기위험이 증가하고, 투기수요 증가로 인한 시장과열 및 소비자피해 확대 등 부작용이 우려되는 상황이라는 게 이유다. 앞으로 ICO는 유사수신행위에 준해 형사처벌 대상이 된다.

블록체인 기술에 미래를 바꿀 수 있는 잠재력이 있다는 것은 이론의 여지가 없다. 다만, 블록체인은 이제 시작단계일 뿐이다. 생태계가 만들어지려면 한참은 멀었다. 대중에게 알려질 정도로 성공한 앱이라고 해봐야 비트코인과 이더리움이 거의 전부다.

한국에서 블록체인은 투기와 떨어지지 않는다. 블록체인 기술에 주목하는 게 아니라, 가상화폐가 가진 투기적인 성격에만 관심이 쏠린다. 극단적으로 표현하면 사람들은 ‘비트코인이 얼마나 올랐는지’에만 관심이 있다. 이로 인한 문제도 꾸준히 나온다. 다단계 가상화폐 사기 피해가 급증하고 있으며, 피해사례도 속속 등장하고 있다.

블록체인의 가능성은 분명히 크지만, 현 단계에서 ICO는 위험할 수밖에 없다. 투기 성격이 강한 현재 상황, 턱없이 부족한 블록체인 인프라, IPO나 VC로부터의 투자 등 여타 자금조달방법이 있다는 걸 고려하면 현 상황에서 ICO 규제는 필요하다는 게 찬성 측의 입장이다. 중국은 ICO를 전면 금지했으며, 그 외 다양한 규제기관에서는 ICO 관련 투자 경고를 했다.

flickr, Luke Descryptive, CC BY

ICO 규제 반대론

ICO 규제를 반대하는 측에서는 산업의 가능성을 무시한 전면 금지는 옳지 않다는 입장이다. 최근 투기 성격이 짙어지면서 생기는 불법적, 부적절한 사례에 대한 단속 및 방지를 위한 노력이 필요하다는 데는 공감하지만, 블록체인 산업 기술발전을 위해서라도 ICO가 필요하다고 주장한다.

블록체인 업체들이 대체로 신생 스타트업이라 자금조달이 쉽지 않다는 점도 강조한다. 무차별적 규제는 산업 자체를 죽일 수 있다는 주장이다. 또한 반대하는 측은 넓게 보면 기업의 자금 조달 방식 중 하나인 만큼 투자 위축도 부를 수 있다고 우려를 표하고 있다. 반대하는 측은 규제 당국의 주장과 달리 세계적으로는 ‘선별적 제재’가 추세이며, 오히려 가상화폐 시장이 제대로 자리를 잡을 수 있도록 정부가 가이드를 마련해야 한다고 말한다.

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