[LG, 레볼루션①]로봇·AI 향한 구광모 ‘결단’, 그룹 휩쓸 ‘거대한 변화’

발행일 2021-05-18 08:21:08
2018년 구광모 회장 취임 후 빠르게 진행되고 있는 LG의 로봇·인공지능 투자 행보를 정리하고 이러한 변화가 그룹에 어떤 영향을 미치는지, 향후 과제는 무엇인지를 정리해봤다.
최근 LG에서는 조용하지만 급격한 일련의 변화가 나타나고 있다. 2018년 구광모 회장 취임 이후부터 눈에 띄게 나타나는 인공지능(AI), 로봇에 대한 과거와 다른 행보다. 그리고 오너십의 변화와 함께 그간 LG를 대표하던 얼굴도 빠르게 바뀌고 있다.

보수적이었던 LG에 이런 변화는 그룹의 ‘혁명(Revolution)’이자 ‘체질 개선’의 기회가 될 수 있다. 그러나 구 회장이 AI와 로봇에 그룹의 명운을 건 만큼, 기존 구성원들은 언제 거대한 변화 속 ‘퍼팩트 스톰’에서 떨어져 나갈지 모른다는 말이 나온다.

구광모(사진 오른쪽) LG 회장의 인공지능·로봇 관련 투자가 가속화되고 있다. 사진은 2019년 그룹 ‘사장단 워크샵’에서 구 회장의 모습. 사진 왼쪽 권영수 LG 부회장과 조준호(가운데) 당시 LG인화원장이 보인다.(사진=LG)

이번 투자를 주도하는 ‘LG AI연구원’부터 살펴보자. 지난해 12월 설립된 이 조직은 구 회장 체제 이후인 2019년 설립된 LG사이언스파크 AI혁신단의 후신이다. 그룹 차원에서 최신 AI 원천 기술을 확보하고 기술적 난제를 해결하는 데 중점을 두며, 오늘날 LG의 AI 전략을 이끄는 ‘싱크탱크’로 자리매김했다.


LG는 세계적 AI 석학이자 구글 AI 연구조직 ‘구글 브레인’ 핵심 멤버인 이홍락 미국 미시건대 교수를 영입해 연구소의 C레벨급인 최고 AI 사이언티스트(CSAI) 자리에 앉혔다. 또 국내 벤처업계 신화로 불리던 ‘3R’과 삼성의 방산전자 시스템 전문업체 삼성탈레스(현 한화시스템), SK텔레콤, LG사이언스파크 AI추진단장 등을 거친 인공지능학자 배경훈 상무를 원장에 임명했다.

LG AI연구원은 최근 LG의 AI 관련 변화의 선봉에 서있다. 세계 3대 가전 박람회인 ‘CES2021’에서 공개한 ‘가상인간(Virtual Human)’ 김래아(Reah Keem)가 대표적이다. LG전자의 공식행사 전면에 나온 김래아는 사람과 큰 위화감 없는 모습으로 눈길을 끌었다. 연구원은 이밖에도 AI 챗봇과 항암·백신 신약물질 개발, 대용량 배터리·수명 예측, 컴퓨터 비전 기반 검사공정 자동화, 부품·제품 수요 예측 등에 자체 딥러닝 기술을 접목했다.

이번에 발표한 계획 또한 구체적이면서도 그간 LG에게서 쉽게 볼 수 없었던 수준의 혁신이다. 계열사들이 함께 1억 달러(약 1130억원) 이상의 자금을 모아 투자를 진행하며, 이를 통해 올해 하반기 ‘초거대 AI’를 공개하겠다는 것이다. 초거대 AI란 컴퓨팅 인프라를 기반으로 종합적이며 자율적으로 사고·학습·판단·행동하는 인간의 뇌를 닮은 AI를 뜻한다.

1초에 6000억 개의 파라미터 수를 갖춘 인간의 뇌 구조를 닮은 이 기계가 만들어지면 미국 AI연구소 ‘오픈AI’가 개발한 현존 최고의 초거대 AI 언어모델 ‘GPT-3’의 파라미터 수(1750억 개)의 3배에 달하게 된다. LG는 이를 활용해 자사의 일하는 방식을 혁신하는 한편 차세대 배터리 개발, 고효율 발광 분야 신소재 발굴 등은 물론 향후 항암제 신약과 친환경플라스틱, 창조적 디자인 개발 등에 활용할 계획이다.

LG의 AI·로봇 관련 투자 행보에 대해 재계는 구광모 회장의 결단으로 해석하고 있다.(사진=LG)

그렇다면 그간 보수적이었던 LG가 어떻게 이토록 빠르게 AI 트랜스포메이션에 나서게 된 걸까. 재계에선 AI와 로봇에 지대한 관심을 보이는 구광모 회장과 밀접한 관련이 있다는 말이 나온다. 미국 로체스터공대에서 컴퓨터과학을 수학한 그는 취임 직후부터 일찌감치 로봇과 AI 등 4차 산업혁명에 그룹의 차세대 방향성을 맞춘 것으로 보인다.

구 회장 취임 후인 2018년 6월부터 LG의 AI 행보를 정리해보자. 그해 8월 LG는 캐나다 토론토대와 ‘토론토 AI 연구소’를 설립했다. ‘캐나다의 실리콘밸리’로 불리는 ‘메이플밸리’가 있는 이곳은 밴쿠버, 몬트리올, 에드먼턴과 더불어 AI 연구의 최첨단을 달리며 삼성전자 또한 이곳에 연구센터를 운영 중이다. 당시 구 회장이 AI와 로봇 등 4차산업에 관심이 크다는 말이 나온 게 이 때문이다.

이후 LG는 토론토대와 수많은 협업을 함께 하고 있다. 2019년 기업용 AI 분야 공동 연구 MOU를 체결하는 한편 2020년엔 세계 최고 권위의 컴퓨터 비전 학회 ‘2020 CVPR’에서 열린 ‘연속학습 기술 경연대회’에 함께 참가해 아마존, 도쿄대 등을 비롯한 전체 79개 팀 가운데 종합 1위에 오르기도 했다. 지난해 10월에는 이곳을 통해 ‘AI 포럼 앤 디스커버리 워크숍(AI Forum & Discovery Workshop)’을 열어 AI 학계와의 논의도 진행했다.

2018년 8월 박일평(오른쪽) LG전자 사장과 메릭 저틀러 토론토대 총장이 공동 인공지능 연구에 합의한 후 악수를 하고 있다. [제공=LG전자]

당장 올해만 해도 LG AI 관련 행보가 예년보다 두드러지게 많다. 세계 3대 가전 박람회인 ‘CES2021’에선 캐나다 AI 솔루션업체 ‘엘레멘트 AI’와 함께 개발한 ‘인공지능 발전 단계’를 공개했고, 자사 AI 플랫폼 ‘씽큐(ThinQ)’의 업그레이드 버전과 가상인간 김래아도 이곳에서 처음 선보였다. 당장의 상용화 측면을 떠나 미래에 LG가 어떤 식으로 자사 제품과 서비스에 AI를 접목할지를 짐작할 수 있는 대목이었다.

LG전자의 데이터 분석업체 ‘알폰소’(Alphonso) 인수, TV 플랫폼인 웹 OS의 서비스 개선도 눈에 띈다. 스마트기기 사용자 정보를 AI로 분석해 광고와 콘텐츠 분야에서 수익화에 나서려는 행보로 비친다. 심지어 최근엔 LG전자가 그룹 계열사인 LG유플러스의 경쟁사 KT와 손잡고 씽큐와 KT의 ‘기가지니’를 연동하는 파격적 협업을 단행했는데, 이는 혁신을 위해 외부와의 벽을 허무는 ‘오픈 이노베이션’의 일환이기도 하다.

'LG 클로이 바리스타봇'.(사진=LG전자)

구 회장 취임 후 그룹의 로봇 비즈니스 진출도 주지할 만하다. 2018년 세워 최근 LG전자 BS사업본부로 이관한 로봇사업센터에선 2020년 김상배 메사추세스주립대 기계공학과 교수와 차세대 로봇 기술 개발에 나섰다. 또 로봇 인프라가 풍부한 미국 보스턴엔 ‘LG 보스턴 로보틱스랩’을 세워 LG의 글로벌 로봇 연구·사업 거점으로 활용하고 있다.

관련 성과는 ‘클로이(CLOi)’를 통해 구체화되고 있다. 2018년 수트봇, 2019년 홈로봇·안내로봇·쉐프봇, 2020년 배달로봇·서빙로봇·서브봇·호텔로봇·바리스타봇·살균봇 등을 선보이며 로봇 포트폴리오를 강화하고 있다. 가정뿐 아니라 산업현장, 서비스 분야에까지 향후 로봇이 두루 쓰일 수 있다는 면에서 투자가 이어지는 모습이다.

이홍락(왼쪽) LG AI연구원 CSAI와 배경훈 LG AI연구원장.(사진=LG)

오너십이 바뀌면서 생긴 이러한 일련의 변화로 ‘새얼굴’도 떠오르고 있다. 그룹 싱크탱크가 된 AI연구원의 경우 이홍락 CSAI, 배경훈 원장은 구광모 회장 체제 그룹의 AI 전략 차원에서 전면에 나섰다. 삼성종합기술원, 하만을 거쳐 2017년 경쟁사 LG로 영입된 박일평 LG전자 CTO도 그룹을 대표하는 얼굴이 됐다. 그는 지난해 그룹에서 디지털 전환을 위해 발족한 ‘이노베이션 카운실’(Innovation Council)의 의장이기도 하다.

지난해 단행한 2021년 LG전자 임원인사와 조직개편을 통해 만든 북미이노베이션센터는 미국 국립표준기술원(NIST) 부국장을 역임한 이석우 전무가 센터장을 맡았다. 또한 미국에서 AI, 로봇 관련 스타트업 투자를 활발히 벌이고 있는 LG테크놀로지벤처스는 삼성전자와 아시아 에볼루션을 거쳐 삼성벤처투자 부사장을 맡았던 김동수 대표가 지휘봉을 잡고 있다.

댓글

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  • 가없음
    가없음 2021-05-19 18:36:59
    이재용처럼 그룹 배경으로 엉터리 공부하신 건 아닐 것이라 보이는 걸 전제로.
    참 좋은 전공하셨으니 그 능력 100% 발휘할 기회를 잘 활용하셔서
    귀하디 귀한 선한 자본의 성공을 기원합니다.

    밑 2020islam=> 모세란 놈이 악마 졸개야..

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